Les citations douteuses

Il est des citations dont je ne saurai jamais qui est leur père, par exemple celle-ci :

« Nous n’héritons pas de la terre de nos parents, nous l’empruntons à nos enfants. »

Proverbe kenyan ? Antoine de Saint-Exupéry ? Elmer MacKay ?

Est-ce un proverbe traditionnel (africain ? amérindien ?) repris par d’autres ? Si Saint-Exupéry ne l’a pas dit, qui lui a attribué ? Et en quelle langue est la version originale : anglais, français, navajo, kiswahili ? Même Paul-Henri Fortin a échoué dans ses recherches.
(Ajout du 14 juin 2006 : Gilles Jobin a des précisions ; sous une forme ou une autre on retrouve ce proverbe de l’Afrique à l’Amérique, la quête de la version originale est un peu vaine.)

La phrase suivante est un autre beau cas. Dans le web francophone, on la trouve souvent attribuée à Rudyard Kipling, mais aucune trace d’elle dans la toile anglophone, ce qui est très louche. En fait, un saénateur américain de 1917 l’aurait prononcée. Si la phrase se retrouve de manière constante, je n’ai pas pour autant de référence sérieuse. Et pourquoi Kipling ?

“The first casualty when war comes is the truth.”

Hiram Johnson
(Version française : « La première victime d’une guerre, c’est toujours la vérité. »)

Certains grands esprits se sont vus attribuer un peu tout et n’importe quoi. Wikiquote fait un beau travail de recensement des citations attribuées sans source, et des attributions abusives, avec la raison de cette erreur (il y a souvent confusion entre deux paroles proches, ou attribution à une star des citations d’une phrase prononcée par un semi-inconnu).
Mark Twain, prolixe et doué d’un grand sens de l’humour comme de l’absurde, aurait dit beaucoup de chose, comme :

“There are three kinds of lies — Lies, damned lies, and statistics.”

Serait en fait de Leonard Courtney, souvent attribué à Benjamin Disraeli ou Mark Twain.

Les sites webs ont tendance à se recopier entre eux, et Google facilite les pseudo-validations d’erreurs déjà répandues : « Si dix grands sites le disent, ça doit être vrai... » mais ces sites ne vérifient rien et ne donnent aucune source.

(Ajout de janvier 2009 : Comme magnifique exemple, Dr Goulu a un billet sur ce qu’Einstein n’a jamais dit.)

À suivre...