samedi 31 décembre 2016

Bombe atomique nazie, pentaquarks, guêpe parasite... dans Pour la science n°471 de janvier 2017

Pour la Science n°471 de janvier 2017Innovation de ma part : commencer le compte-rendu du meilleur d’un numéro de Pour la Science l’année précédant sa parution !

Faisons vite. Commentaires personnels en italiques comme d’habitude.

La chronique de Didier Nordon

Entre autres perles :

Exceller dans une technique n’incite guère à discuter la vision du monde qui la sous-tend. (...) Admirer sans réserve un « grand pro », c’est faire la part trop belle à la seule maîtrise technique.

Didier Nordon, p.98

Pourquoi les nazis n’ont pas eu la bombe atomique

Ich danke Gott auf Knien, dass wir keine Atombombe gebaut haben.

Je remercie Dieu à genoux de nous avoir évité de construire la bombe atomique.

Otto Hahn, découvreur de la fission atomique

C’est l’article le plus intéressant du lot, par un spécialiste du nucléaire allemand : les nazis sont passés à côté de la bombe atomique non à cause de limitations matérielles et économiques, non parce que ses physiciens ont sciemment saboté le programme (comme le clamaient certains après guerre), mais à cause de la nature même de leur régime de terreur.

Manfred Popp décrit (voire dézingue) les hypothèses des divers auteurs, surtout anglo-saxons, qui s’étaient penchés sur le sujet. Il semblait étonnant que l’Allemagne, grande puissance scientifique, maîtresse de toute l’Europe, se soit fait grillée par les États-Unis, partis tard dans la course, même avec leurs moyens considérables. Rappelons que les Américains ont même construit et utilisé contre le Japon deux types de bombes : à l’uranium et au plutonium !

Samuel Goudsmit, à la fin de la guerre, était chargé de repérer et arrêter les physiciens allemands de l’Uranverein. Ceux-ci ont été regroupés dans un manoir anglais pour qu’ils discutent... sous l’oreille de micros. Goudsmit, physicien lui-même, a publié dès 1947 ses conclusions, reprises par Popp : les physiciens allemands confondaient réacteur et bombe et ont donc fait fausse route dès le départ.

Les synchrotrons français ou danois n’ont pas été utilisés pour créer du plutonium, cette piste était donc fermée. Pour l’uranium 235, ils en restèrent à l’utilisation de neutrons lents, acceptables pour un réacteur (qu’il faut maîtriser), alors qu’une bombe doit utiliser des neutrons rapides (pour parer à la dilatation ultra-rapide du combustible). Les neutrons lents semblaient pourtant une bonne piste. Si les Américains surent repérer celle des neutrons rapides, les Allemands ne l’explorèrent même pas en tentant d’obtenir quelques microgrammes d’uranium : jusqu’au bout ils travaillèrent à un réacteur, pas une bombe.

Les documents administratifs de l’époque se concentrent sur l’utilisation d’un réacteur et évoquent très peu la bombe, qui pour eux ne serait qu’un dérivé. Il semble que les estimations sur les besoins, la taille et la puissance dégagée aient été faux, faute de neutrons rapides

Les écoutes montrent qu’à l’annonce d’Hiroshima, Heisenberg, Hahn et consorts furent sincèrement étonnés (voire soulagés). Ce n’est qu’à la lumière des premières explosions qu’ils tentèrent vraiment de découvrir le principe de la bombe. Leurs calculs les jours suivants reprennent les erreurs « de débutant » déjà faites bien plus tôt par les Américains. Pour Popp, « durant toute la guerre, Heisenberg n’a pas réfléchi sérieusement à la bombe pendant toute une semaine ! »

Popp s’étonnait aussi que l’Uranverein n’ait pas exploré de nombreuses pistes pour ensuite se concentrer sur une, ce qui est le procédé normal en terrain inconnu. Ce n’était pas un simple problème de gestion de projet. D’un côté personne n’avait intérêt à voir son petit sous-projet arrêté pour être réaffecter ailleurs voire au front ; de l’autre promettre explicitement une bombe à ces fous furieux de nazis était dangereux sans garantie de succès à court terme. Heisenberg, lui-même qualifié de « Juif blanc » par les SS et un temps inquiété, se méfiait d’eux. Mieux valait continuer sur le chemin connu et faire taire sa curiosité. Les nazis n’ont pas eu de bombe A à cause de la terreur qu’ils inspiraient en cas d’échec.

Et Staline ne l’a eue que parce que lui savait que c’était réalisable, et avec une bonne dose d’espionnage.

En complément :

  • une interview de Heisenberg en 1967, où il évoque aussi la piste ratée du graphite comme modérateur (au lieu de l’eau lourde), parle des limitations économiques, de l’espoir que les Américains renonceraient aussi devant les coûts monstrueux, de l’inertie des hauts dirigeants allemands qui n’ont pas compris le potentiel dès 1940 comme Einstein et Roosevelt et surtout pensé que la bombe arriverait de toute façon trop tard ;
  • la réaction de Otto Hahn à l’annonce d’Hiroshima : en tant que découvreur de la fission il culpabilisa lorsque les Américains, en qui il plaçait tous ses espoirs, utilisèrent la bombe A contre une ville.

Tétraquarks et pentaquarks

Depuis les années 60, on sait que protons et neutrons sont constitués de trois quarks. Depuis a été découvert tout un bestiaire de quarks différents par leur « saveur », « charme », « couleur »... et de mésons (pions, kaons...) constitués d’un quark et d’un antiquark de saveur différente.

Depuis quelques années se rencontrent dans les accélérateurs les premières particules constituées de quatre voire cinq quarks, suggérées depuis des décennies par la théorie mais à la durée de vie si éphémère que leur détection n’est qu’indirecte.

Quant à savoir à quoi peut bien mener cette quête ? C’est de la recherche pour de la recherche, dont le résultat final sera peut-être juste de peaufiner les modèles et la chromodynamique, ce qui servira pour Dieu sait quoi Dieu sait quand.

Guêpe-émeraude et blatte zombie

Un article s’étend sur les mécanismes qui permettent à une jolie guêpe bleue de zombifier une pauvre blatte qui se fera bouffer de l’intérieur par la larve de la guêpe (oui, on est dans Alien) : piqûre pour paralyser, re-piqûre de venin en plein dans ce qui sert de cerveau à la victime, ponte sur le corps, abandon dans le terrier. La blatte entre quasiment en hibernation forcée pour rester fraîche plus longtemps sans mourir et se fait dévorer de l’intérieur jusqu’à l’éclosion de la larve.

Rien de bien neuf, on connaît les guêpes parasitoïdes depuis longtemps, mais avec plein de détails croustillants sur la biochimie de cette abomination.

Voir aussi sur le site de Pour la Science

Les Pelagornis

Les Pelargonis avaient le double de l’envergure des albatros, leur bec avait des excroissances rappelant des dents. Ils ont dominé les ciels maritimes pendant 50 millions d’années, occupant la niche écologique des ptérosaures jusqu’à leur disparition inexpliquée il y a 3 millions d’années.

Le calcul sans coût énergétique

Il semble à présent que le lien entre entropie et information soit expérimentalement validé et donc un calcul a forcément un coût énergétique minimal : c’est la barrière de Landauer. À la vitesse actuelle (tous les 18 mois doublement du nombre d’opérations effectuées à énergie égale), nous l’atteindrons au plus tard dans 20 ans.

Une parade serait le calcul réversible où toute opération pourrait être faite à rebours. Par exemple, une opération ET (destructrice) serait remplacée par une opération donnant le résultat et des informations permettant de revenir en arrière. Il y a un coût en mémoire à payer.

La recherche fondamentale travaille déjà sur la théorie, des puces, des compilateurs, un langage... peut-être en lien avec les futurs ordinateurs quantiques, naturellement réversibles.

Mouais. Ça me semble trop beau pour être vrai, l’entropie gagne toujours.

Divers

  • Le cannabis perturbe bien la mémoire.
  • Il y aurait des noyaux atomiques « bulles », c’est-à-dire creux, comme le silicium 34, et qui seraient donc moins incompressibles.
  • Encelade, une Lune de Saturne, cacherait bien un océan sous une couche de glace, avec des cheminées hydrothermales. De quoi abriter la vie ? La source de la chaleur d’Encelade n’est pas claire, et cela une importance pour savoir à quand remonte cet océan.
    Il n’y a pas qu’Encelade a receler un océan souterrain et à faire fantasmer les exobiologistes : Europe, le satellite de Jupiter, était connu pour cela, mais peut-être aussi Ganymède, Callisto, Titan, Mimas, voire Pluton...
  • Les ordinateurs ont un avantage sur nous : la « pile ». Ils peuvent donc reprendre un travail interrompu là où ils l’avaient laissé, ce dont nous sommes incapables sur plus d’un niveau. Les portes de la récursivité leur sont ouvertes, tandis que nous pauvres humains en sommes réduits à des algorithmes moins efficaces ne nécessitant pas de mémoire de travail.
  • Le Président du CNRS veut des sous, la France est à la traîne pour le financement de la recherche par rapport à l’Allemagne, au Japon, aux États-Unis...

samedi 26 novembre 2016

Deux choses qui me passent très au-dessus de la tête

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J’adore la vulgarisation qui fait presque comprendre des choses qui nous volent très très très au-dessus. Quelque part des gens y consacrent leur vie et comprennent, eux, quand j’ai juste saisi des bribes de connaissances, des éclairs d’au-dehors de ma caverne platonicienne, que je serais bien  […]

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vendredi 18 novembre 2016

Les mythes de la Seconde Guerre Mondiale

Les Mythes de la Seconde Guerre Mondiale

Les Mythes de la Seconde Guerre Mondiale

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dimanche 6 novembre 2016

Tout n’est pas noir dans ce monde : les leçons de Gapminder

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Parmi les sites qui ne seront jamais assez connus, Thias m’a rappelé récemment l’existence de Gapminder, une merveille alliant histoire, technologie (à la portée des années 90), dataviz, doses massives de statistiques, bon sens et optimisme. Résumer en un graphique les fantastiques progrès de  […]

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samedi 17 septembre 2016

« La Forteresse perdue » (de Nathalie Henneberg)

La forteresse perdue, Nathalie Henneberg, Le Rayon fantastique, 1962

Ma période Nathalie Henneberg n’est pas terminée, il me reste quelques livres issus des étagères remplies par mon père dans les années soixante. La Terre de 2300, en pleines convulsions, envoie sa Légion Spatiale de « volontaires pour mourir ». Un navire échoue sur une planète maudite et stérile où  […]

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vendredi 16 septembre 2016

Petits plaisirs de la vie

Enlever les rubans de masquage après avoir passé plusieurs jours à repeindre une pièce. Un bébé qui se lève à neuf heures du matin le week-end, et enchaîne deux heures de sieste l’après-midi. Rouler fenêtres ouvertes en plein été sur une route des Vosges dégagée qui tourne gentiment. Un ordinateur  […]

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mardi 13 septembre 2016

« Guerres & Histoire » n° 32 d’août 2016 : l’armée invincible d’Alexandre le Grand

Guerres & Histoire n°32 (août 2016)

Guerres & Histoire n°32 (août 2016)

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dimanche 11 septembre 2016

« Guerres & Histoire » n° 32 d’août 2016 : Verdun, un borgne chez les aveugles

Guerres & Histoire n°32 (août 2016)

Guerres & Histoire n°32 (août 2016)

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dimanche 4 septembre 2016

« Skeptic » de Juin 2016 (vol 21, n°2) : la prochaine apocalypse

Dernière partie du résumé du dernier numéro de Skeptic (après articles divers, la numérisation du cerveau et l’épilepsie de Saint-Paul), avec un article effrayant de Phil Torres : le terrorisme apocalyptique va prendre de l’ampleur durant le XXIè siècle. (Manifestement Phil Torres est un athée  […]

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jeudi 1 septembre 2016

« Skeptic » de Juin 2016 (vol 21, n°2) : Saint Paul et l’épilepsie

La conversion de Saint Paul - Le Caravage, 1600 (via Wikimedia)

Troisième partie du résumé du dernier numéro de Skeptic (après articles divers et la numérisation du cerveau), avec Agony and Ecstasy: Were Saint Paul’s Christian Beliefs a Symptom of Epileptic Personality Disorder?, un article de Harry White. Épilepsie et conversion Le christianisme a été  […]

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lundi 29 août 2016

« Skeptic » de Juin 2016 (vol 21, n°2) : numériser un cerveau et la conscience

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Suite du résumé du dernier numéro de Skeptic... (premier épisode : ici, suivant : ici) Avis personnels en italique.. Numériser un cerveau & le copier C’est le dossier du numéro où scepticisme, matérialisme, transcendance se mélangent allègrement. Qui commence de manière bizarre puisque le  […]

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vendredi 26 août 2016

« Skeptic » de Juin 2016 (vol 21, n°2)

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Skeptic, l’ennemi des illuminés et des mystiques, a rarement plané aussi haut. Le dernier numéro s’intéresse notamment à la neurologie de science-fiction, à l’exégèse psychiatrique et à l’Apocalypse qui vient, qui feront l’objet d’autres billets. Résumé du reste : Vaccin contre la grippe À propos du  […]

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mardi 16 août 2016

Presque 10 ans et bien plus qu’un carton

C’était il y a presque 10 ans : je changeais d’employeur, et les six années précédentes tenaient dans un carton. Aucun regret : en migrant vers un autre domaine (où j’ai dû me reformer mais toujours dans le merveilleur monde des SSII), j’ai appris plein de choses, rencontré plein de collègues et  […]

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vendredi 5 août 2016

« Syzygie » de Michael Coney

Le britannique Michael Coney n’est pas très connu mais certaines de ces œuvres m’ont marqué. La nullité et/ou la duplicité d’un gouvernement d’incapables ou de médiocres qui néglige les petites communautés, les catastrophiques effets de foule dans une population, ou la manque de vision à long terme  […]

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dimanche 17 juillet 2016

Les mythes du terrorisme (Michael Shermer)

Histoire de relever le désastreux niveau médiatique après les tragiques attentats de Nice, voici le résumé de Myths of terrorism, un article de 2015 de ma revue américaine préférée, Skeptic, avec une vision assez américaine mais sur une longue durée du terrorisme en général. Remarques personnelles  […]

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« Pour la Science » n° 464 de juin 2016

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Je sais, je suis en retard. Petit numéro sans grand-chose de passionnant à retenir pour moi. Didier Nordon Qu’une œuvre soit « datée » ne devrait pas être en soi un problème, toutes les grandes œuvres artistiques ou philosophiques le sont. Il y a problème si l’œuvre ne semble plus contenir que  […]

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mercredi 6 juillet 2016

Nathalie Henneberg

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Ma revue de SF préférée, Galaxies, a sorti un dossier sur Nathalie Henneberg, et ça n’a pas raté : je relis en rafale tous les tomes que j’ai sous la main (en bonne partie hérités de mon père, car la dame est peu republiée depuis ma naissance, hélas !). Elle était exactement le genre d’auteur entre  […]

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vendredi 24 juin 2016

Canicule & discrimination

La canicule revient, et avec elle une pénible discrimination de notre société. Pendant que ces dames peuvent en général réduire et raccourcir textiles et chaussures jusqu’aux limites autorisées par la décence élémentaire, nous autres hommes de bureau sommes contraints par la pression sociale, le  […]

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dimanche 5 juin 2016

Copernic, Matière noire, Amazonie, π : « Pour la Science » n°463 de mai 2016

Pour la Science n°463 Mai 2016

Un bon petit numéro plus passionnant pour les chroniques que pour les articles de couverture. Le sage Didier Nordon a dit... Les enfants font des pitreries et disent des bêtises pour les mêmes raisons : ils explorent les limites de la gravitation d’une part, et du langage d’autre part. Les adultes  […]

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jeudi 24 mars 2016

“SQL Performance explained” (« SQL : au cœur des performances ») de Markus Winand : indexer sa base de données

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(Si vous ne savez pas et ne voulez pas savoir ce que sont le SQL, les bases de données et les index, ce qui suit ne vous intéressera pas.) J’ai beaucoup apprécié ce livre, mais je commencerai par un reproche courant sur son titre : il ment ! Markus Winand ne parle pas des performances des requêtes  […]

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samedi 19 mars 2016

Boson de Higgs et biocarburants à base d’algues : « Pour la Science » de Septembre 2012

Chouette, il ne sera pas trop tard pour celui-là. Trois ans et demi après, je m’aperçois que la planification a échoué. Bah, la bonne science reste intemporelle [1]. Comme d’hab, j’italique mes commentaires et impressions conscients, les caractères normaux n’incluant que mes biais inconscients.  […]

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dimanche 13 mars 2016

Acalien, Rhéno-champenois ou Néo-austrasien ? De la difficulté de nommer une région sans unité

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J’étais peut-être précurseur en parlant de ma « bonne ville d’Austrasie » dans un billet il y a presque dix ans. Rappel pour mon lectorat non-acalien : sur ordre de Paris, selon un processus bâclé sur lequel je ne m’étendrai pas pour rester calme, et en tout cas sans aucune initiative locale,  […]

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lundi 7 mars 2016

Réponses scientifiques à des questions absurdes : “What If?” de Randall Munroe

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mercredi 2 mars 2016

Planète X, perte d’audition, vaccins, conscience informatique, vie & complexité : « Pour la Science » n°461 de mars 2016

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Numéro passionnant sur plein de sujets, et en plus il devrait être en kiosque quand ceci paraîtra. La planète X La système solaire pourrait-il retrouver une neuvième planète ? Pluton a été déclassé car elle n’était qu’un des corps (et pas le plus gros) de la ceinture de Kuiper, avec Eris, Sedna et  […]

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dimanche 28 février 2016

Génie par accident, astronomie des neutrinos : Pour la Science n° 460 de février 2016

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J’aurais dû publier ça plus tôt. Comme le prochain est déjà lu, on va résumer en vitesse (sans me priver de commenter, comme d’hab’) : Les génies par accident Des gamin devenus dieu de la mécanique, génie de la musique ou compteur génial après une balle dans la tête ou une méningite ; des adultes  […]

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samedi 20 février 2016

La recherche...

Research is to see what everybody has seen and think what nobody has thought. « La recherche consiste à voir ce que tout le monde a vu, et à penser ce que personne n’a pensé. » Albert Szent-Györgyi, Bioernegetics, 1957, p.57 Citation présentée par Didier Nordon dans le dernier Pour la Science. Il  […]

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dimanche 31 janvier 2016

Les snipers, Shanghai 1937, les mousses de la Royal Navy, la bataille de Kosovo (« Guerres & Histoire » n°28 de décembre 2015)

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Résumé d’un numéro avec quelques sujets peu connus (en italique mes impressions) : Les snipers L’Antiquité utilisait massivement lances et flèches, mais le Moyen-Âge devint la grande époque du combat rapproché, et depuis la frappe à distance a toujours traîné une mauvaise réputation : déloyauté,  […]

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mercredi 6 janvier 2016

Légendes & lasagnes culturelles : « Le Cycle du Graal » de Jean Markale

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Jean Markale, dans les années 90, a entrepris une réécriture dans un style moderne de tout le Cycle du Graal : au total deux pavés de mille pages dans mon édition incluant la Table Ronde, les vies d’Arthur & Merlin, Lancelot & Guenièvre, Yvain, Gauvain, Galaad, Bohort, Viviane, Morgane,  […]

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samedi 2 janvier 2016

Bug de l’an 2016 strasbourgeois

Je mitonnais un papier sur le Graal pour l’année nouvelle, mais il attendra : la CTS (Compagnie des Transports Strasbourgeois) a inventé le bug de l’année 2016, et on ne peut plus valider son billet de tramway : http://www.dna.fr/actualite/2016/01.... « Les composteurs[1] sont victimes d’un problème  […]

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jeudi 3 décembre 2015

« Nous allons mourir, et cela fait de nous les veinards... »

“We are going to die, and that makes us the lucky ones. Most people are never going to die because they are never going to be born. The potential people who could have been here in my place but who will in fact never see the light of day outnumber the sand grains of Sahara. Certainly those unborn  […]

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